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¿Realmente la dieta vegana es mejor para el medio ambiente?

Hay mucho debate sobre qué pasaría si el mundo se volviera completamente vegano. Algunos argumentan que es la única manera de alimentar al mundo de forma sostenible y afrontar los desafíos actuales del cambio climático. Con las proyecciones demográficas actuales de las Naciones Unidas para finales de siglo, que van desde poco menos de 9 mil millones a casi 15 mil millones de personas, algunos dicen que si todos nos volviéramos veganos, habría más comida para todos y menos explotación de la tierra. ¿Pero es esto cierto y sería factible? ¿Sería bueno para el medio ambiente? Muchos estudios han respondido a estas preguntas y, contrariamente a la creencia popular, parece que los beneficios ambientales de una dieta vegana no están tan claros como dicen.

Una dieta vegana puede alimentar a menos personas

Un estudio realizado por investigadores de la Escuela Friedman de Ciencias y Políticas de la Nutrición calculó la capacidad de carga humana de las tierras agrícolas de EE. UU. y comparó el uso de la tierra en diez escenarios dietéticos diferentes, que varían en el contenido de carne y productos animales, utilizando un modelo de simulación biofísica. Entre los escenarios analizados, aquellos que excluyeron los alimentos de origen animal fueron menos eficientes en cuanto a la gestión y el uso del suelo. Según el estudio, el uso de la tierra asociado con la dieta vegana alimentó a menos personas que el uso de la tierra basado en la dieta omnívora. En un escenario paradójico de veganismo 100%, se necesita más tierra cultivable porque los ingredientes de la dieta vegana se producen con muy baja eficiencia. La capacidad de carga de la dieta vegana era, por tanto, inferior a la de dos escenarios de dieta omnívora saludable, requiriendo más recursos para satisfacer las necesidades proteicas de la población humana, con una mayor explotación y agotamiento de la materia orgánica del suelo.

La eliminación total y repentina de los productos animales puede no ser la opción más sostenible a largo plazo para la humanidad. Sin animales, también habría escasez de estiércol como fertilizante natural para el suelo, lo que daría lugar a una mayor dependencia de productos químicos y fertilizantes sintéticos.

El potencial de producción agrícola depende fundamentalmente de la disponibilidad de nitrógeno, que puede entregarse como fertilizante mineral u orgánico. En un estudio publicado en Nature Food, los autores desarrollaron un modelo que simulaba varios escenarios de producción, cinco en total, para comprender mejor la «capacidad de alimentación global» teórica de las tierras agrícolas, tierras de cultivo y pastizales existentes, utilizando la proteína como unidad de medida.

Las variantes exploradas en los escenarios modelados incluyeron diferentes supuestos sobre la eficiencia del uso del nitrógeno, la asignación de tierra entre tierras de cultivo y pastizales, la cantidad de ganado producido/productos animales consumidos y la medida en que los animales se alimentaron con cultivos adecuados para el consumo humano o pastaron en pastizales/alimentados con residuos. En estos escenarios, el modelo sugería que las tierras agrícolas actuales podrían proporcionar proteínas para entre 8 y 20 mil millones de personas con fertilización industrial y entre 3 y 14 mil millones de personas con fertilización orgánica. En todos los escenarios, la producción agrícola basada en la ausencia de competencia entre la alimentación animal y la alimentación humana puede potencialmente alimentar a la mayoría de las personas. Sin embargo, este no es el caso en un escenario vegano porque algunos alimentos se obtienen criando ganado en pastizales que no son aptos para cultivos y con residuos de alimentos.

Tres escenarios diferentes

En los escenarios de fertilizantes industriales, la dieta que maximiza la capacidad alimentaria de 20 mil millones de personas contiene un promedio de 15% de proteína animal como proporción de la ingesta total de proteínas, en comparación con el 35% actual como promedio mundial y el 55% en los países ricos. En el escenario ecológico, la capacidad alimentaria mundial se maximiza con alrededor del 20% de proteína animal en la dieta de 13.900 millones de personas. Suponiendo una menor eficiencia en el uso del nitrógeno en la producción de cultivos y menores rendimientos que en el escenario orgánico, la proporción mínima de proteínas animales en la dieta es del 35%, y la población máxima que podría ser alimentada es de 7.400 millones. Suponiendo una dieta vegana, sin consumo de proteínas animales, la capacidad de alimentación cae a 17.400 millones de personas en los escenarios de fertilizantes industriales, un 11% por debajo del máximo estimado de 20.000 millones, y a 6.600 millones en el escenario ecológico, la cifra más baja obtenida.

Entonces, el escenario vegano no puede alimentar a tanta gente y no es el más eficiente. En todos los escenarios, la capacidad de la agricultura para alimentar a la población humana dependerá de la eficiencia en el uso del nitrógeno, lo que la convierte en una prioridad clave. Es importante recordar que se necesitan animales para reciclar nutrientes y aumentar la eficiencia del uso del nitrógeno en el suelo. La ganadería desempeña un papel crucial a la hora de mantener el suelo fértil y saludable. Permite mantener un equilibrio natural en el que los animales se integran perfectamente, garantizando la protección y cuidado del suelo, la biodiversidad, el paisaje y la seguridad hidrogeológica. Además, la agricultura regenerativa es un enfoque holístico estrechamente ligado a la ganadería, ya que la ganadería permite reducir el uso de fertilizantes, gracias al estiércol animal que fertiliza el suelo, restaurando la capacidad natural del suelo para absorber las emisiones de CO2 y luchar contra la desertificación. Por esta razón, un escenario vegano sin animales no es la mejor opción para el planeta, ya que la integración de los sistemas agrícolas y ganaderos parece ser un elemento esencial para abordar los desafíos de la sostenibilidad.

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